El dolor físico que sienten los bebés

Mucho antes de la década de 1980, los médicos en realidad realizaban cirugías en los recién nacidos sin administrarles anestesia o analgésicos. Esto no fue porque pensaran que los bebés eran completamente incapaces de sentir dolor. Pero no sabían cuánto dolor podían experimentar los recién nacidos y temían que los medicamentos pudieran ser demasiado peligrosos para justificar su uso.

Como los bebés no pueden decirnos cuánto dolor sienten, los científicos han inventado varios métodos ingeniosos para tratar de resolver lo que sienten. Pero todavía hay una cantidad notable que no entendemos.

La razón por la que el progreso ha sido relativamente lento es que durante mucho tiempo no hubo un método acordado para medir de forma fiable la percepción del dolor de los bebés. Es sólo en las últimas décadas que los científicos han hecho esfuerzos crecientes para hacer esto – y los resultados pueden ser aplicables a otras personas que son incapaces de comunicarse también.

Durante mucho tiempo, no se podía medir el dolor de los bebés. Los investigadores clínicos comenzaron a explorar formas de medir el dolor en bebés humanos. Después de un procedimiento doloroso, como la punción en el talón que se usa para los análisis de sangre (muy parecido a un pinchazo en el dedo que se usa para los análisis de sangre de adultos), los bebés muestran varias respuestas significativas.

Estos van desde los fisiológicos (cambios en la frecuencia cardíaca o la respiración) y hormonales (liberación de la «hormona del estrés» cortisol) hasta los conductuales (llanto o muecas).

Una amplia investigación en esta área sugirió que el dolor infantil debería evaluarse con una combinación de estas medidas, lo que condujo al desarrollo de sistemas de puntuación del dolor clínico neonatal, como el Perfil de dolor infantil prematuro.

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Dolor en el cerebro del bebé

Sabemos que la percepción del dolor es generada por el sistema nervioso central, por lo que estos investigadores buscaron medir directamente la actividad de las neuronas (células cerebrales) que son responsables de la sensación de dolor.

Estos estudios confirmaron que los bebés procesan el dolor en el cerebro, pero que difieren en sus experiencias con la edad. Primero, el laboratorio registró los reflejos espinales, como el reflejo de abstinencia, que tiene por objeto proteger al cuerpo de estímulos dañinos, y encontró que los bebés prematuros son más sensibles a la estimulación sensorial que los bebés mayores.

Sometían a los bebés a toques repetidos no dolorosos, y descubrieron que los bebés más pequeños movían sus extremidades después de toques más ligeros que los bebés mayores. De hecho, los bebés mayores se acostumbraron a los toques repetidos y finalmente dejaron de mover sus extremidades.

También encontraron que los bebés prematuros respondían tanto al contacto doloroso como al no doloroso con movimientos de todo el cuerpo. En los bebés mayores (a término, alrededor de las 40 semanas) esto maduró hasta convertirse en una retirada intencionada de la extremidad estimulada, convirtiéndose en algo más específico para el dolor que para el tacto.

Un paso importante fue registrar la actividad en el cerebro y el sistema nervioso, que es donde se produce la percepción del dolor. Encontraron que los bebés prematuros exhibían grandes explosiones de actividad cerebral que, al igual que con los reflejos tempranos, no son específicos del dolor (un simple toque podría producir un efecto similar al de un pinchazo en el talón).

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Hacia la edad de término normal (unas pocas semanas antes), los bebés eran más propensos a mostrar una clara onda cerebral específica al dolor similar a la observada en los adultos.

Author: Caroline Millones Rea

Soy la Dra. Caroline Millones Rea, Pediatra y Asesor Médico Especialista Infantil de Monterrey - México. Tratará en este blog todos aquellos temas que son de interés para los padres primerizos.

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